Populære Innlegg

Redaksjonens - 2019

NASA har ikke penger til å lande på Mars innen 2030-årene

Anonim

I årevis har vi hørt at NASA planlegger å sende et bemannet oppdrag til Mars. Den ideelle tiden for dette ville være en periode når jord og Mars-bane nær hverandre for både "til" og "tilbake" turer, og bare en slik periode med "Mars Close Approach" kommer fram i tidsrammen 2033 til 2035. Som forberedelse for nærhet, Boeing

(NYSE: BA)

, en av nøkkelentreprenørene som bygde NASAs nye Mars-kapasitet Space Launch System, utarbeidet et seks-trinns program i mars 2016 som beskriver hvordan turen vil gå - og når.

Men det var da, og dette er nå. Nå innrømmer NASAs assosieringsadministrator for menneskelig utforskning, William Gerstenmaier, at NASA kanskje ikke har penger den trenger å gå til Mars innen 2030-tallet - eller i det hele tatt.

Populær mekanikk dekker et populært oppdrag

Dette, i et nøtteskall, er den triste fortellingen som ble fortalt i det siste utgaven av Popular Mechanics, som rapporterer at NASA har to store problemer med å sette menneskelige fotspor på Mars.

Den første er teknisk. I PMs ord, fortalte Gerstenmaier en nylig samling av American Institute of Aeronautics and Astronautics at "byrået bare ikke vet hvordan å lande noe så tungt som et besatt romskip på Mars." Problemet er luften på Mars - eller rettere mangelen på det.

Mars atmosfæriske trykk er mindre enn 1% av jordens - noe som betyr at det er mindre luft for fallskjerm å gripe inn for å bremse et romskips nedstigning til Mars-overflaten. Samtidig er det litt atmosfære - nok at et romskip må fremdeles bære et tungt varmeskjold sammen for å beskytte det når det kommer inn i atmosfæren.

NASA anslår at en bemanningsleder som sendes til Mars, sannsynligvis vil veie mellom 10 og 15 tonn - minst fem ganger mer massiv enn nysgjerrighetsroveren (pluss alt landingsutstyret) som landet på Mars i 2012. Men på grunn av fallskjermparadiset, NASA mangler for tiden teknisk kunnskap for å sette et romskip så massivt ned på Mars trygt.

Det bringer oss til NASAs andre store problem: penger. For tiden har NASA et årlig budsjett på 19, 3 milliarder dollar, som må dekke ikke bare regningen for å forberede et Mars-oppdrag, men kostnaden for å kjøre (og levere) den internasjonale romstasjonen, lansere forskningssatellitter, og en hel rekke andre programmer dessuten. Forutsatt at det er omtrent 2% årlig økning i NASAs budsjett, mangler det amerikanske romfartsselskapet midler som det ville trenge å utvikle "overflatesystemer" tilstrekkelig til å lande et bemannet oppdrag på Mars, et oppdrag som eksperter anslår ville koste alt fra $ 100 milliarder til $ 1 billioner.

Legg til i NASAs problemer, president Donald Trumps nyeste foreslåtte føderale budsjett krevde at NASAs finansiering ikke stiger 2% - men å falle med 200 millioner dollar i stedet.

Kan SpaceX lagre dagen?

Nå er det et annet alternativ: NASA kunne outsource Mars-landingsoppdraget til SpaceX, som grunnlegger og konsernsjef Elon Musk har skryt, vil kunne lande menn på Mars raskere enn NASA, og til en lavere pris. Musk sier at han kan få jobben gjort for så lite som 10 milliarder dollar per astronaut.

I de senere år har SpaceX skryt av planer om å lande en ubemannet "Red Dragon" -skapkapsel på Mars alene, og "så snart som 2018" gikk en dato senere tilbake til 2020 (Musk s deadlines er notorisk sårbare). Etterfølgende oppdrag ville slippe mer Dragons on Mars, hver med forsyninger som skal brukes av SpaceX astronauter rettet mot en 2025 bemannet landing på Mars. For dette oppdraget hadde SpaceX designet et bemannet "Red Dragon" romskip beregnet til masse bare seks tonn - enda tre ganger større enn nysgjerrighetsoppdraget, men kanskje halvparten av NASAs planlagte lander.

Problemet er at Musk innrømmet i forrige uke at hans opprinnelige plan for å sette astronauter på Mars - lander dem propulsivt, skyter "SuperDraco" retrorockets for å bremse en Red Dragon i en "drevet" nedstigning - vil nok ikke fungere etter alle. Speaking på den internasjonale romstasjonen Research & Development konferansen i Washington, DC, innrømmet Musk han er "ganske trygg" at fremdriftslanding faktisk ikke er "den riktige veien" for å lande Red Dragon on Mars.

Gode ​​nyheter, dårlige nyheter

Men det betyr ikke at Musk helt har gitt opp på Mars. Faktisk sier han SpaceX har kommet opp med en "langt bedre tilnærming" enn den opprinnelige planen. Den dårlige nyheten er at han så langt ikke har fortalt oss hva det er. De eneste hintene han har droppet (via Twitter) er at "drevne landinger på Mars" kan fortsatt gjøres "sikkert", men for å få fysikken til å fungere, må de bruke "et mye større skip." Ikke Dragon da, men noe større.

Dette antyder at NASAs problem er Musk er også. På seks tonn kan Red Dragon kanskje ikke ha nok drivstoff, eller store nok motorer, til å bremse en 6-ton lander for en Mars-landing. På et større skip kan varmeskjoldet imidlertid utgjøre en mindre andel av fartøyets totalvekt, mens den samlede landeren vil ha mer drivstoffkapasitet - og kanskje nok til å muliggjøre en sikker, drevet nedstigning.

Hva det betyr for investorer

Et annet hint Musk droppet kan være enda viktigere for investorer. Musk sa at han var sikker på at hans nyeste løsning vil være "et system som NASA føler seg godt om", for å betjene ISS, for å beskrive sitt arbeid på en drevet nedstigning for Dragon Crew Capsules, som skal servicere den internasjonale romstasjonen under en NASA-kontrakt. og kanskje for å lande et Mars oppdrag også.

Min fornemmelse er at SpaceX kanskje nå tenker mer på linje med å gå til Mars som NASA-entreprenør, og ikke flygende solo. Hvis NASA er behagelig, ville det bety langt færre interne utviklingskostnader som SpaceX måtte trenge for å finansiere et oppdrag til Mars. Det ville redusere SpaceXs behov for å "gå offentlig" i en børsnotering for å skaffe midler (om enn trolig til investorens forferdelse), samtidig som det kunne koste NASA mindre enn det ellers måtte betale for å utvikle sitt eget Mars-oppdrag med entreprenører som Boeing og Lockheed Martin

(NYSE: LMT)

.

Det er faktisk den andre signifikante utviklingen å se på: Hvis SpaceX skifter gir og tilbyr NASA en rimeligere vei til Mars, og hvis SpaceX kan løse problemet med drevne landinger på Mars, vil dette redusere NASAs behov for å bruke ovennevnte "100 milliarder dollar til $ 1 billioner "ansette Boeing og Lockheed for å hjelpe den med å nå den røde planeten.

Resultatet: Dette ville være gode nyheter for å bringe et bemannet Mars-oppdrag innenfor rekkevidden av hva NASAs budsjett har råd til - men dårlige nyheter for investorer i Boeing og Lockheed.